More than a Fiesta

Paying Attention to Latino Protestant Congregations

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Recent press releases from the Pew Research Center have seemingly indicated that Christianity is in a precipitous decline in the United States. Pew surveys show an eight percent loss in adherents to Christianity in a seven-year period. Yet we encourage church leaders to note that news reports can exaggerate stories of decline and miss the complexity of religious change among Christians in the United States. Despite the overall decline in Christianity, we see tremendous growth among one particular religio-ethnic group: Latino Protestants.

Latino Protestants and their churches are among the most dynamic and fastest growing segments of American religion. Some of the increase is due to raw numbers: because of immigration and high birth rates, Latinos are rapidly growing as a simple proportion of U.S. society—faster than any other racial-ethnic group. And although Latinos are historically associated with Catholicism, recent trends indicate a sharp increase in those identifying as Protestant.

One Pew study reports a 12 percent drop in Latino Catholics from 2010 to 2013, and most of these former Catholics switched religious traditions to join Protestant congregations. Evidence suggests that by 2030, half of the Latino population in the United States will be Protestant. The swelling of Latino Protestantism received national attention when in 2013 Time magazine announced that the United States was in the midst of “the Latino Reformation.”

The growth of Latino Protestants matters because religious devotion and practice have profound significance among them. Latino Protestants attend church more frequently than either white Protestants or Latino Catholics. A 2010 study reported that 85 percent of Latino evangelicals indicated that religion is very important in their daily lives, a significantly higher number than the 75 percent of white evangelicals and 72 percent of Latino Catholics. In short, Latino Protestants are more actively committed to their congregations and their churches are more central to their lives.

The Need for Nuanced Studies

Noting the tremendous growth of Latino Protestantism, it becomes vital to understand Latino Protestant churches (LPCs) and the central role that they play in the lives of attenders.

Beyond the statistics cited above, we don’t know a whole lot about LPCs. As sociologists who try to understand religious phenomena, we are surprised that nearly all of the available books currently available on LPCs rest on conjecture and assumption. Though some of these conclusions may have a modicum of accuracy, we would argue that it’s both misleading and even dangerous to give credence to assumptions based only on anecdotes or personal experience. For instance, we have been surprised by the number of Latino Protestant experts who make claims about the diversity of LPCs but in the same breath insist that all LPCs worship with a “spirit of fiesta.” Given what we know about American white dominance and our long history of prejudice, we see such claims as resting on racialized stereotypes that provide stylistic images while offering no analytic insight into the dynamics of Latino Protestant congregational life.

Church leaders interested in learning more about LPCs should jettison racialized assumptions in favor of careful listening, sampling, and observation that will nurture far more nuanced understandings of these congregations. Anything short of that will produce reductionist portraits that rely on unhelpful generalities. Only disciplined and judicious explorations will fully reveal the variety and texture of LPCs.

Three Focal Points in Considering LPCs

In order to fully appreciate the diversity and dynamics of LPCs, we suggest three focal points for understanding these churches and their attenders.

First, significant attention should be given to LPC worship and liturgy. Such a focus should consider the activities, accounts, and artifacts of Latino Protestant congregational life. Careful attention to these features of church culture will likely yield rich insights and examples of heterogeneity. For example, in our forays into LPC worship we hear from some that salsa music has an acceptable place within worship, yet others tell us that salsa is “from the devil.” This divergence in attitudes toward a particular style of music raises questions about the sanctity of worship music. What are the varieties of music? Who decides which varieties are appropriate for worship? Beyond music, we wonder about leadership dynamics, the role of gender, and how LPCs affect attenders’ daily lives. Our guess is that there is an astonishing breadth in worship and liturgical practices among LPCs.

In 2013 Time magazine announced that the United States was in the midst of “the Latino Reformation.”

Second, in light of the diversity that exists among Latinos in the United States, questions about ethnicity and identity certainly bear considerable exploration. Latino Protestants vary in race, ethnicity, social class, age dynamics, country of origin, and level of acculturation. In light of this, any consideration of LPCs should also consider issues of identity. Some scholars have suggested that Latinos in the United States are perceived—whether first-, second-, third-, or even fourth-generation—as perpetual foreigners. In addition, it has been noted that Latino Protestants suffer from a double marginalization—they are ethnic minorities within a white dominant culture and religious minorities within a Catholic dominant ethnicity. How do these identities affect the experience and practice of worship? How does worship affect cultural transmission? How does identity influence issues of church power? How do LPC worship and liturgy challenge, ignore, or perpetuate issues related to Latino Protestant identity?

Finally, churches in the United States have been shown to offer critical social services to their respective neighborhoods and cities. How do LPCs practice civic engagement? Within many theological circles, congregations have also been encouraged to become more “missional” in their local context. What about LPCs—how do they understand their respective missions? How do LPCs interact with geography and the built environment? Do they advocate for issues related to undocumented immigration, education, wage inequality, and access to health care?

Moreover, how do LPCs wield their capacities and practices at the local, regional, national, and global level? Do LPCs consider civic engagement a liturgical practice?

The Pivotal Role of LPCs

Despite widespread news reports of American religious decline, Latino Protestants and their churches have experienced tremendous growth and—due to high birth rates, continued immigration, and increased switching away from Catholicism—will continue to grow over the coming decades. And because of their close connection to and high immersion in their churches, we see congregations as strategic sites for better understanding Latino Protestantism in the United States. Of course, that does not mean that consideration should be limited to the “inside” of churches. Instead, a robust deliberation regarding Latino Protestants will include that which also happens outside and around LPCs in terms of their racial and ethnic interactions and affiliations, their local community connections, and their broader societal engagement.

If it’s not already being felt, be assured that we will all soon see that Latino Protestantism will have a burgeoning influence not just on their attenders but on the community, the market, and the nation—even on broader patterns of Christianity in the United States.


축제를 넘어서

남미계 개신교 교회에 관심을 주세요.

Pew Research Center에서 발행된 최근의 뉴스는 미국에서 기독교가 가파르게 쇠퇴하고 있다고 합니다. Pew의 조사에 따르면 7년 기간동안 기독교에 소속한 사람의 8%가 감소했다고 합니다. 그러나 우리는 뉴스가 교회의 쇠퇴를 과장해서 보도하거나 미국 내 기독교에 속한 사람들 사이에 일어나는 종교적 변화의 복합성을 놓치고 있을지 모른다고 교계 지도자들을 격려하곤 합니다. 일반적인 기독교의 쇠퇴에도 불구하고, 기독교의 하나의 그룹은 놀라운 성장을 이루고 있는데, 그것은 바로 남미계 개신교입니다.


남미계 개신교 교회는 미국 종교계에서 가장 활동적이고 가장 빠르게 성장하는 그룹중의 하나입니다. 그들이 성장하는 이유중의 하나는 바로 그들의 수입니다. 이민으로 유입되고 출생률이 높기 때문에 남미계는 미국사회의 인구비례에서 타민족 그룹들에 비해서 가장 빠르게 성장하고 있습니다. 남미계 사람들이 전통적으로 카톨릭에 속하여 있었으나 개신교로 분류되는 사람들이 빠르게 증가하는 추세에 있습니다.

Pew의 한 조사는 2010-13년도에 남미계 카톨릭 교세가 12% 감소하였다는데, 그들 대부분이 개신교 교회로 옮겼다고 합니다. 이러한 추세로 보면 미국 남미계의 절반이 2030년까지 개신교도가 된다는 추론이 가능합니다. 이러한 남미계 개신교의 성장을 주목하면서 타임 잡지는 2013년에 “남미계 종교개혁”의 한 가운데 미국이 있다고 한 것입니다.

남미계 개신교의 성장은 매우 의미있습니다. 그 이유는 그들의 종교에 있어서 신앙경건과 실천이 매우 중요하기 때문입니다. 그들은 백인계 개신교나 남미계 카톨릭에 비해서 더 많이 교회에 참석합니다. 2010년도의 한 보고서는 85%의 남미계 개신교 성도들이 매일의 삶에 있어서 종교가 매우 중요하다고 답하였는데, 이는 75%의 백인계 개신교 성도와 72%의 남미계 카톨릭 성도가 답한 것에 비하여 매우 높은 수효입니다. 요약해서 말하면, 남미계 개신교 성도들이 교회에 더 역동적으로 참여하며 교회가 그들의 삶에 더욱 더 중요하다는 것을 입증합니다.

좀 더 세밀한 연구가 필요합니다

남미계 개신교의 놀라운 성장에 주목하면서, 남미 개신교회들을 이해하고 개신교회가 그들 성도들의 삶에 어떠한 중심적인 역할을 하는 지 이해할 필요가 있습니다.

위에 언급한 통계 이외에 사실 우리가 남미계 개신교회에 대하여 아는 것이 별로 없습니다. 종교적 현상을 연구하는 사회학자들로서 우리는 남미계 개신교회에 관하여 쓰여진 현재의 책들의 거의 모두가 추측과 짐작으로 쓰여졌다는 사실에 놀라고 있습니다. 그들 중에서 약간의 책들이 어느 정도 정확한 결론을 주장하고 있으나, 개인적인 일화나 경험에만 근거하여 결론을 추출하는 것은 내용을 호도하거나 위험하다고 우리는 생각합니다. 예를 들어서, 남미계 개신교회 내의 다양성에 관하여 주장하면서 동시에 모든 남미계 개신교회들이 “축제의 형식”으로 예배를 드린다고 주장하는 전문가들의 수효가 많음에 우리는 놀랍니다. 백인 지배와 그에 따른 오랜 편견의 역사로 이어진 미국의 문화를 아는 우리는 그러한 주장들이 남미계 개신교회 삶의 역동성에 대한 분석에 근거하지 않고 인종들에 대한 고정관념에 근거하여 형성된 내용이라고 판단합니다.

남미 개신교회에 관하여 알기를 원하는 교계 지도자들은 인종적인 고정관념을 버리고, 그들을 주의깊게 듣고, 실예들을 채집하며 관찰하므로 그들 교회를 상세하게 이해함으로 나아가야 합니다. 그렇지 않고서는 도움이 되지 않는 고정관념으로 일반화된 모습만을 얻을 것입니다. 신중하고 훈련된 탐구만이 남미계 개신교회의 올바른 모습을 보일 것입니다.

남미계 개신교회를 연구하는 세가지 초점들

남미계 개신교회의 다양성과 역동성을 충분히 이해하기 위히여 우리는 다음과 같이 세 가지의 초점에 주목합니다.  

첫째로, 남미 개신교회의 예배와 의식에 주의를 기울여야 합니다. 여기에는 남미계 개신교회들의 예배활동, 형식과 문서, 그리고 사용하는 물건들이 포함됩니다. 그들 교회의 문화를 상세하게 관찰하므로 우리는 그들 안에 존재하는 다양성의 실예를 파악하고 이해할 수 있습니다. 예를 들어서, 우리가 남미계 개신교회의 예배를 관찰하면서 어떤 사람들은 남미의 살사 음악이 그들의 예배에 사용된다고 하고, 다른 이들은 그것이 마귀에게서 온 것이라고 말함을 들었습니다. 특정 음악 스타일에 관하여 다른 태도를 보면서 우리는 예배음악의 거룩함을 생각해 봅니다. 음악의 다양성을 어떻게 볼 것인가? 어떤 것이 예배에 적합한가를 결정하는가? 음악을 넘어서, 지도자들의 역할, 남녀의 역할, 그리고 남미계 개신교회가 성도들의 매일의 삶에 어떻게 영향을 미치는가를 고려해 봅니다. 우리는 남미계 개신교회 안에 예배와 의식에 관하여 놀랍도록 다양한 폭이 있다고 추측합니다.

2013년도 타임 잡지는 미국이 "남미계 종교개혁" 의 한 가운데에 있다고 했습니다.

둘째로, 미국 내 남미계 사람들이 다양하다는 점을 염두에 두면 인종과 정체성에 관한 질문들은 매우 중요한 관찰 대상이 됩니다. 남미계 개신교 성도들은 인종, 민족, 사회계급, 나이, 출신 국가, 그리고 미국에 적응한 수준에 따라 다양합니다. 그렇다면, 남미계 개신교회에 대한 모든 연구는 정체성의 이슈를 다루어야 합니다. 어떤 학자들은 1세이건, 2세이건, 3세이건, 또는 4세이건 상관없이 미국의 모든 남미사람들은 영원한 외국인으로 인식된다고 합니다. 더 나아가, 남미계 개신교 성도들은 백인 다수의 문화에서 인종적으로 소수이고 또한 카톨릭이 대부분인 남미계 사이에서 종교적으로 소수이므로 이중으로 소외감을 겪다고 합니다. 이러한 정체성이 그들의 예배에 어떻게 영향을 미칠까요? 예배는 문화를 어떻게 형성할까요? 정체성은 교회의 능력에 어떠한 영향을 끼칠까요? 남미계 개신교회의 예배와 의식은 그들 성도의 정체성을 어떻게 못본척하거나 도전하며, 또는 그러한 정체성에 대한 이슈들을 영구화할까요?

끝으로, 미국내 교회들은 남미계 사람들에게 근접해 있기 때문에 사회적인 영향을 미치고 있습니다. 남미계 개신교회는 어떻게 사회에 참여할까요? 여러 신학적인 배경을 가지고 교회들은 남미계 사회에서 선교 활동을 하도록 권장받아왔습니다. 남미계 개신교회는 그들의 선교활동을 어떻게 이해하고 있을까요? 남미계 개신교회는 그들이 처한 지리적인 환경과 여건에 어떻게 반응할까요? 그들은 불법이민, 교육, 임금 불평등, 그리고 건강보험에 가입함 등에 관한 이슈들에 어떠한 생각을 가지고 있을까요? 더 나아가, 남미계 개신교회는 인근 지역에서, 넗은 사회에서, 국가적으로, 또는 국제적으로 그들의 능력과 활동을 어떻게 행사할까요? 남미계 개신교회는 사회참여를 신앙활동으로 생각할까요?

남미계 개신교회의 주된 역할

미국내 종교의 쇠퇴라는 일반적인 뉴스에도 불구하고 남미계 개신교회는 괄목할만한 성장을 지속하고 있다. 그리고 그들의 높은 출산률과 지속되는 이민, 그리고 카톨릭교회로부터의 증가하는 유입은 다음 세대에도 그러한 증가가 계속될 것으로 보인다. 그리고 그들이 교회에 대하여 느끼는 가까움과 많은 참여는 미국내 남미계 개신교를 이해함에 있어서 교회가 매우 중요한 곳임을 깨닫게 한다. 그렇다고 그들에 대한 연구가 교회의 “내부”로 제한되지는 말아야 한다. 물론 남미계 개신교에 대한 타당한 연구는 그들 교회 주변에서 인종적으로 민족적으로 그리고 여타 관계에서 일어나는 일들, 가깝고 넓은 지역의 여러 관련에서 일어나는 일들을 포함하여야 한다. 여러분이 아직 느끼지 못하였다면, 여러분은 곧 남미계 개신교가 그들 성도뿐 아니라 미국의 사회에, 마켓에, 국가에, 심지어는 미국내 기독교의 중요한 형태로 영향을 미치게 됨을 볼 것입니다.

제랄도 마티는 노스 캐롤라이나주의 Davidson에 있는 Davidson College에서 사회학 과장으로 가르치는 L. Richardson King 석좌교수입니다.

마크 T. 멀더는 미시건 주 Grand Rapids에 있는 칼빈대학에서 사회학 과장으로 가르치고 있습니다. 마티와 멀더는 릴리 펀드의 기금을 받아서 남미계 개신교 교회 프로젝트를 공동운영하고 있습니다.

Más que una fiesta

Tomando en consideración a las congregaciones protestantes latinas

El Centro Pew Reseach ha emitido comunicados de prensa en los que parece indicar que, en los Estados Unidos, el Cristianismo declina en forma precipitada. Las investigaciones del Pew muestran que, en un período de siete años, el Cristianismo perdió el ocho por ciento de sus adherentes. Con todo, exhortamos a los líderes de la iglesia a que noten que los informativos noticiosos pueden exagerar las historias de declive y perder de vista la complejidad del cambio religioso que se da entre los cristianos de los Estados Unidos. A pesar del declive generalizado del Cristianismo, también vemos un tremendo crecimiento en un grupo étnico-religioso particular: los latinos y latinas protestantes.

Se puede contar a los latinos protestantes y sus iglesias como parte de los segmentos más dinámicos y de más rápido crecimiento de la religión americana. Parte del incremento se debe a simples números: a causa de la inmigración y la alta tasa de natalidad, los latinos y latinas crecen rápidamente como una simple proporción de la sociedad estadounidense. Crecen más rápido que cualquier otro grupo étnico. Y aunque a los latinos se les identifica históricamente con el Catolicismo, las tendencias recientes indican un fuerte incremento en aquellos que se identifican como protestantes.

Un estudio del Centro Pew indica que, entre los años 2010 y 2013, se produjo una reducción del doce por ciento entre los latinos católicos. Además, la mayoría de estos ex-católicos dejaron su tradición religiosa para unirse a congregaciones protestantes. La evidencia sugiere que, para el año 2030, la mitad de la población latina en los Estados Unidos será protestante. Todo el país centró su atención en el crecimiento del protestantismo latino, cuando, en 2013, la revista Time anunció que los Estados Unidos estaba en medio de una “una Reforma Latina”.

El crecimiento de los protestantes latinos es importante porque para ellos la práctica y la devoción religiosas tienen profundo significado. Los latinos y latinas protestantes asisten a la iglesia con más frecuencia que los blancos protestantes o los latinos católicos. Un estudio hecho el 2010 informa que el 85 por ciento de los evangélicos latinos expresó que la religión es algo muy importante en su vida diaria. Este es un porcentaje más alto que el 75 por ciento de los evangélicos blancos y el 72 por ciento de los latinos católicos. En suma, los latinos protestantes están más comprometidos activamente en sus congregaciones, y sus iglesias ocupan un lugar más vital en sus vidas.

La necesidad de producir estudios matizados

El tremendo crecimiento del protestantismo latino nos debe hacer concluir lo vital que es entender las iglesias protestantes latinas (IPL) y el papel central que juegan en sus vidas. 

Más allá de las estadísticas citadas arriba, no sabemos mucho de las IPL. Como sociólogos que tratamos de entender los fenómenos religiosos, nos sorprende que casi todos los libros disponibles acerca de la IPL se basan en conjeturas y suposiciones. Aunque algunas de estas conclusiones contengan algo de exactitud, queremos insistir que no sólo es engañoso sino peligroso dar crédito a suposiciones que se basan sólo en anécdotas o experiencias personales. Por ejemplo, nos sorprende la cantidad de expertos en el protestantismo latino que hablan de la diversidad de las IPL pero que, al mismo tiempo, insisten en que todas las IPL adoran en un “espíritu de fiesta”. Si tomamos en cuenta lo que sabemos acerca de la dominación blanca y nuestra larga historia de prejuicios, descubriremos que tales afirmaciones descansan en estereotipos raciales que entregan imágenes estilísticas, a la vez que no ofrecen ninguna percepción analítica de las dinámicas de la vida congregacional protestante latina.

Los líderes de la iglesia que se interesen en aprender más de las IPL deberían desechar las presunciones raciales. Más bien, deben poner atención a todo escuchar, muestrear y observar que cuidadosamente alimenten entendimientos mucho más matizados de estas congregaciones. Cualquier intento que no tenga estos componentes producirá retratos reduccionistas que descansan en generalizaciones que no ayudan. Sólo las exploraciones disciplinadas y juiciosas revelarán por completo la variedad y textura de las IPL.

Tres puntos centrales que se deben tener en cuenta al considerar las IPL

A fin de apreciar plenamente la diversidad y las dinámicas de las IPL, sugerimos tres puntos centrales que nos ayudarán a entender estas iglesias y sus adherentes.

Primero, debemos poner especial atención a la adoración y liturgia de las IPL. Este enfoque debe considerar las actividades, relatos y artefactos de la vida de la IPL. Cuando se observa con cuidado estas características de la cultura de la iglesia, se producirán ricas percepciones y ejemplos de heterogeneidad. Por ejemplo, nuestras incursiones dentro de la adoración de las IPL mostraron que algunos creen que la música de la salsa tiene un lugar aceptable dentro de la adoración. Sin embargo, otros afirman que la salsa “es del diablo”. Esta discrepancia en actitudes hacia un estilo particular de música levanta preguntas respecto a la santidad de la música en el culto. ¿Cuáles son las variedades de música? ¿Quién decide qué variedades son apropiadas para la adoración? Más allá de la música, nos hacemos preguntas acerca de las dinámicas del liderazgo, el papel del género y de cómo la IPL afectan la vida diaria de los congregantes. Nos atrevemos a imaginar que las IPL tienen una tremenda amplitud de prácticas litúrgicas y de adoración.

En 2013, la revista Time anunció que los Estados Unidos estaba en medio de una “una Reforma Latina”.

Segundo, a la luz de la diversidad que existe entre los latinos de los Estados Unidos, no cabe duda de que es importante explorar asuntos de etnicidad e identidad. Los protestantes latinos varían en raza, etnicidad, clase social, dinámicas generacionales, país de origen y nivel de aculturación. A la luz de esto, cualquier consideración de las IPL, también deberá poner atención en el tema de la identidad. Algunos estudiosos han sugerido que los latinos en los Estados Unidos son extranjeros perpetuos, no importa si son parte de la primera, segunda o tercera generación. Además, se ha hecho notar que los protestantes latinos sufren de una marginación doble: son minorías étnicas dentro de una cultura blanca dominante y son una minoría religiosa dentro de una etnia mayoritariamente católica. ¿Cómo es que estas identidades afectan la experiencia y práctica de la adoración? ¿Cómo afecta la transmisión cultural? ¿Cómo es que la identidad afecta asuntos de poder en la iglesia? ¿Cómo es que la adoración y liturgia de las IPL desafían, ignoran o perpetúan asuntos relacionados con la identidad protestante latina?

Por último, las iglesias de los Estados Unidos han probado ser muy útiles en ofrecer críticos servicios sociales a sus vecindarios y ciudades respectivas. ¿Cómo practican las IPL el involucramiento cívico? Dentro de muchos círculos teológicos, se exhorta a las congregaciones a que sean más “misionales” en su contexto local. ¿Cómo entienden las IPL sus respectivas misiones? ¿Cómo interactúan las IPL con la geografía y el entorno construido? ¿Abogan a favor de temas relacionados con la inmigración indocumentada, la educación, la desigualdad salarial y el acceso al cuidado de la salud? Además, ¿cómo usan las IPL sus capacidades y prácticas a nivel local, regional, nacional y global? ¿Consideran las IPL que el involucramiento cívico es un acto litúrgico?

El papel fundamental de la IPL

A pesar de que los medios de comunicación informan ampliamente respecto al declive de la religión en los Estados Unidos, los protestantes latinos y sus iglesias han experimentado un crecimiento tremendo y seguirán creciendo en las décadas por venir. Como dijimos, este crecimiento se debe a la alta tasa de natalidad, la inmigración continua y el éxodo fuera del catolicismo. Dado que los latinos y latinas están muy comprometidos con sus iglesias, las congregaciones son lugares estratégicos para lograr un mejor entendimiento del protestantismo latino en los Estados Unidos. Por supuesto que esto no quiere decir que sólo debemos mirar “dentro” de las iglesias. Más bien, toda reflexión robusta en cuanto a los protestantes latinos deberá incluir también lo que ocurre fuera y alrededor de las IPL en términos de sus interacciones y afiliaciones raciales y étnicas, sus conexiones a la comunidad local, y su involucramiento en la sociedad más amplia.

Si todavía no lo hemos sentido, estamos seguros de que pronto veremos al protestantismo latino ejerciendo una fuerte influencia, no sólo en sus adherentes, sino que en toda la comunidad, el mercado, la nación y el cristianismo de los Estados Unidos.

Gerardo Martí es profesor asociado en la cátedra L. Richardson King y director del departamento de sociología en Davidson College, en Davidson, Carolina del Norte.

Mark T. Mulder es profesor y director del departamento de sociología en Calvin College, en Grand Rapids, Michigan. Martí y Mulder dirigen el Proyecto Congregaciones Protestantes Latinas, financiado por la Fundación Lilly.

Gerardo Martí is L. Richardson King associate professor and chair of sociology at Davidson College in Davidson, North Carolina.

Mark T. Mulder is professor and chair of sociology at Calvin College. in Grand Rapids, Michigan. Martí and Mulder co-direct the Lilly Endowment funded Latino Protestant Congregations Project.

Reformed Worship 118 © December 2015, Calvin Institute of Christian Worship. Used by permission.