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A Single Sentence Elevator Speech about the Lord’s Supper

Portuguese

Remembrance: An Incomplete Truth

Every year, I ask my college and seminary students to tell me how they think 8 and 9 year olds in their congregation would summarize the point of the Lords’ Supper in a sentence. Invariably, the vast, vast majority say “the Supper is about remembering Jesus’ death.”

I have noticed the very same sentence creeping into worship services in which the Lord’s Supper is led without the use of any written out liturgy or form. The service might begin with a music leader saying “welcome to this Lord’s Supper service in which we remember Jesus’ death.” Then at the table, the pastor might read the words of institution and then say “we have gathered here to remember Jesus' death.”

These well-meant sentences convey part of the truth. We do gather at the table to “do this in remembrance” of Jesus, and to “proclaim his death” (though notice how two phrases end up conflated in those single-sentence approaches).

But the table is about much more than this. In addition to remembering, the Lord's Supper is also about communing with Jesus and each other, renewing God’s covenantal vows to us, being fed by Jesus, and experiencing a foretaste of the heavenly feast of the kingdom. Further, the Lord's Supper is not just an occasion for the human activity of remembering. It is also an occasion for God’s active work to nourish and strengthenour faith. Our single sentence summaries miss all that.

For Reformed Christians, while this common sentence is consistent with at least part of Zwingli’s teaching about the table, it is inconsistent with what Calvin taught and what is clearly taught in confessional documents like the Belgic Confession and Heidelberg Catechism which explicitly rejected Zwingli’s thin memorialism. While the common one-sentence is well meant, it is quite clearly a “sub-biblical” (and also “sub-Reformed”) way of coming to the table. 

It’s not wrong. It’s just very incomplete. This incompleteness would be like regularly repeating that Jesus is a shepherd, but never saying that Jesus is a king, or explaining how God’s grace comes to us through forgiveness of sins, but never explaining the gift of sanctification and the Holy Spirit’s ongoing work in our lives. 

Pastoral Implications of Incomplete Theology

All of this has profound pastoral implications. Whenever we lose sight of how God is at work in and through our participation in worship, we sow the seeds for all kinds of pastoral problems—including the thought that the meaning and significance of the table ultimately depends on our own piety, our own capacity to remember with intensity.

If we only travel back in time at the table, we will not become practiced at “setting our minds on things above” (Col. 3), “lifting up our hearts to the Lord,” or being renewed in our vision of the feast of the coming kingdom.

There are many ways of conveying this richness in a Lord’s Supper worship service, including fuller use of well-balanced forms or congregational songs that explore these multiple meanings.

But I also know that hundreds of congregations have abandoned well-balanced forms in favor of a very, very stripped down approach to the supper which puts a lot of weight on single-sentence explanations.

I hope the day comes sooner rather than later that we will become utterly dissatisfied with this.  It’s a bit like trying to celebrate a birthday or wedding anniversary as hastily as possible. It can be done, but so much is lost.

Until then, it is crucial for our own clarity of vision to improve our single sentence “elevator speech” about what the Lord’s Supper means. We need good single-sentence explanations to explain the Lord’s Supper to children and seekers. As leaders we need it if we improvise our way through a in a service. We need it to sharpen our own imagination of what the table is all about.

A New Elevator Speech

Back in the 1970s, Howard Hageman, a wise pastoral historian and theologian of worship, was part of a group assigned to edit and revise the official Lord’s Supper liturgy of the Reformed Church in America (RCA). They were looking for rich, robust ways of making their forms simpler, more evocative, less didactic. As part of the process, he coined the simple, memorable phrase “…a meal of remembrance, communion, and hope.”  Nearly every time I have been at a service led by an RCA pastor, they have begun the celebration with that phrase, regardless of whether they rely on the exact words of form or speak extemporaneously.

What a beautiful phrase: a “meal of remembrance, communion, and hope.” It’s simple, “sticky,” memorable—and it begins to open up the multiple layers of the table's meaning in reference to past, present, and future. It invites further exploration—even briefly—of each of these three layers of meaning. And it’s a phrase that children can certainly latch onto. 

This phrase need not be the last word. Perhaps you will discern a way to weave into a single sentence even more layers of the meaning of the Lord’s Supper, with even more emphasis on God’s agency in what we do there.

What is the best single sentence you can come up with?

I'd love to pass those along to my students. Some day, maybe they will report that the 8-9 years in their congregations are catching on. You can email your contributions to ReformedWorship@crcna.org

 

Recordação: Uma verdade incompleta

Todos os anos, eu peço aos meus alunos do seminário que me digam como eles imaginam que as crianças de 8 e 9 anos de suas congregações resumiriam o ponto principal da Ceia do Senhor em uma frase-resumo. Invariavelmente, a grande, grande maioria responde "A Ceia é sobre recordar a morte de Jesus". 

Tenho notado a mesma frase rastejando em cultos de adoração onde a Ceia é administrada sem o uso qualquer liturgia ou forma escrita. O serviço pode começar com um líder de música dizendo "Bem vindo ao serviço da Ceia do Senhor no qual lembramos da morte de Jesus" Em seguida, na mesa, o pastor pode ler as palavras de instituição da ceia e, em seguida, dizer "Nós estamos reunidos aqui para lembrar a morte de Jesus".

Essas frases bem intencionadas transmitem uma parte da verdade. Certamente nos reunimos à mesa para "fazer isso em memória" de Jesus, e para "proclamar sua morte" ( muito embora, observe como duas frases acabam de fundindo nessas abordagens de uma só frase ).

Mas a mesa da Ceia é muito mais do que isso. Além da lembrança, a Ceia do Senhor também é sobre comunhão com Jesus e uns com os outros, a renovação dos votos da aliança de Deus para conosco, ser alimentados por Jesus e experimentar uma antecipação do banquete celestial do Reino de Deus.

Além disso, a Ceia do Senhor não é uma ocasião para a atividade humana de lembrar. É também uma ocasião para o trabalho ativo de Deus em nutrir e fortalecer a nossa fé. Nossos resumos de uma frase perdem tudo isso de vista.

Para os cristãos reformados, enquanto essa frase comum é coerente com, pelo menos, parte do ensino de Zwingli sobre a mesa da Ceia, ela é inconsistente com o que Calvino ensinou e é claramente ensinado em documentos confessionais, como a Confissão Belga e o Catecismo de Heidelberg, que rejeitou o memorialismo restrito de Zwingli. Enquanto essa frase comum é bem intencionada, é claramente uma forma "sub-bíblica" ( e também "sub-reformada" ) de vir à mesa do Senhor.

Não é errada. Apenas muito incompleta. Esta incompletude seria como repetir regularmente que Jesus é um pastor, mas nunca dizer que Jesus é um rei, ou explicar como a Graça de Deus vem a nós através do perdão dos pecados, mas nunca explicar o dom da santificação e o trabalho contínuo do Espírito Santos em nossas vidas.

Implicações pastorais de uma teologia incompleta

Tudo isso tem profundas implicações pastorais. Sempre que perdemos de vista como Deus está trabalhando em nós e através da nossa participação no culto, lançamos as sementes para todos os tipos de problemas pastorais - incluindo o pensamento de que o sentido e significado da Ceia do Senhor, em última análise, depende da nossa própria piedade, da nossa própria capacidade de recordar com intensidade.

Ao participar da Ceia do Senhor, se apenas olharmos para trás e voltarmos no tempo, não vamos nos tornar experientes em "fixar nossa mente nas coisas do alto" ( Colossenses 3 ), "erguendo nossos corações para o Senhor", tampouco ter a nossa visão renovada sobre a festa do reino vindouro. 

Há muitas maneiras de transmitir essa riqueza em um culto de adoração onde a Ceia do Senhor é administrada, incluindo a utilização mais ampla de formas equilibradas ou canções congregacionais que exploram esses múltiplos significados.

Mas também sei que centenas de congregações abandonaram formas equilibradas em favor de uma abordagem muito, muito despojada para a ceia que coloca muito peso em explicações de uma só frase. 

Espero que, mais ou mais tarde, venha o dia no qual nos tornaremos totalmente insatisfeitos com isso. É um pouco como tentar celebrar um aniversário ou um aniversário de casamento da forma mais rápida que seja possível. Isso pode ser feito,  mas muitas coisas são perdidas.

Até então, é crucial para a nossa própria clareza de visão, melhorarmos a nossa frase resumo sobre o que a Ceia do Senhor significa. Precisamos de boas explicações de uma só frase para explicarmos a Ceia do Senhor às crianças e aos demais. Como líderes, precisamos dela para melhorar o nosso serviço.

Precisamos dela para aguçar a nossa própria imaginação sobre tudo o que a Ceia significa.

Uma frase que ensina e inspira

Na década de 170, Howard Hageman, um sábio historiador e teólogo, fazia parte de um grupo designado a editar e rever a liturgia oficial da Ceia do Senhor para a Igreja Reformada da América ( RCA - Reformed Church in America ). Eles estavam procurando maneiras ricas e robustas de fazer suas formas mais simples, mais evocativas e menos didáticas. Como parte do processo, ele cunhou a simples e memorável frase : "uma refeição de lembrança, comunhão e esperança". Quase todas as vezes que eu estive num serviço de culto conduzido por um pastor da RCA, eles começaram a celebração com essa frase, independentemente de confiar nas palavras exatas ou no improviso.

Que bela frase: "Refeição de lembrança, comunhão e esperança". É simples, "pegajosa", memorável - e começa a abrir as múltiplas camadas dos significados da Ceia em referência ao passado, presente e futuro. Além disso, convida à exploração - mesmo que brevemente - de cada uma dessas três camadas de significado. E é uma frase que certamente as crianças podem guardar consigo.

Essa frase não precisa ser a última palavra. Talvez você vai discernir uma maneira de tecer em uma única frase ainda mais camadas do significado da Ceia do Senhor, com ainda mais ênfase na atuação de Deus sobre o que fazemos lá.